Guillaume I (William I) “Le Lion” est né en 1143. Il est le petit fils du roi David I et monte sur le trône à la mort de son frère ainé, Malcolm IV en 1165. Son surnom “Le Lion” lui a été donné après sa mort et proviendrait de sa valeur au combat (bien qu’il ait subi des défaites) ou, plus probablement, du symbole héraldique qu’il adopta : le lion rampant rouge sur fond jaune. En langage héraldique : d’or au lion rampant de gueules armé et langué d’azur au double trescheur fleuronné et contre-fleuronné du même. C’est encore aujourd’hui, le symbole héraldique de la maison royale d’Écosse.

Guillaume est couronné le 24 décembre 1165 à Scone à l’age de 22 ans et son règne a duré près de 50 ans, ce qui est une durée exceptionnelle, surtout au XIIème siècle.

L’abbaye de Scone

Dès 1173, il entreprend de récupérer le Northumberland (qui fût donné à David I en 1149 et cédé à l’Angleterre par son frère Malcolm). Cette campagne échoue et Guillaume est capturé par les Anglais. Il reste captif pendant 5 mois dans les geôles d’Henry II alors que les forces anglaises envahissent le sud de l’Écosse jusqu’à Édimbourg. Le traité de Falaise le force à prêter allégeance à Henry II et les forces anglaises resteront basées dans les châteaux capturés. Ce traité restera en vigueur jusqu’à la mort d’Henry II, en 1189.

En 1178, Guillaume I fonde l’Abbaye d’Arbroath en l’honneur de Thomas Becket, archevèque assassiné par Henry II en 1170. L’abbaye d’Arbroath rentrera dans l’histoire d’Écosse, nottament avec Robert the Bruce qui y fit rédiger la fameuse “Déclaration d’Arbroath” en 1320.

En 1186, il se marie avec Ermengarde de Beaumont. C’est un mariage forcé, le traité de Falaise permettant au roi d’Angleterre de choisir la femme de Guillaume ;Ermengarde de Beaumont est d’ailleurs la cousine d’Henry II. Le couple aura trois filles et un fils, le futur Alexandre II d’Écosse.

En 1189, après la mort d’Henry II, Guillaume I rend hommage à son successeur, Richard Cœur de Lion. Richard cherche des fonds afin de participer à la troisième croisade. Guillaume entreprend alors des négociations afin de faire abroger le traité de Falaise. Le traité de Cantorbury (signé le 2 décembre 1189) abroge le traité de Falaise et rétablit de facto l’indépendance de l’Écosse. Le traité prévoit également que l’Écosse verse une forte somme d’argent à l’Angleterre. Néanmoins, Guillaume échoue à récupérer le Northumberland.

En 1199, à la mort de Richard, il échoue à intervenir dans la succession royale d’Angleterre pour récupérer la possession des comtés d’Angleterre. Il rend hommage à Jean sans Terre en 1200 et confie deux de ses filles au roi pour assurer la paix avec l’Angleterre.

Il meurt à Stirling en 1214 et est enterré à l’Abbaye d’Arbroath.